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Œconomicus ou socialus ?

Adam Smith

Image : HARVARD BUSINESS SCHOOL LIBRARY

Sommes-nous égoïstes ou altruistes ? Les deux mon capitaine !


Depuis longtemps, les économistes considèrent que l’homme est égoïste et calculateur. Ils lui ont même donné un surnom : homo œconomicus !


Cela n’est pas forcément mauvais. L’économiste Adam Smith considérait même qu’en suivant notre intérêt personnel, nous pouvions contribuer à l’intérêt collectif :

En dirigeant [l'industrie nationale] de manière à ce que son produit ait le plus de valeur possible, [chaque individu] ne pense qu’à son propre gain ; en cela, comme dans beaucoup d’autres cas, il est conduit par une main invisible à remplir une fin qui n’entre nullement dans ses intentions.

Mais nous avons aussi des préférences sociales ! Le même Adam Smith reconnaissait ainsi que l’altruisme et la réciprocité étaient également des caractéristiques fondamentales des êtres humains. Il expliquait cela ainsi :

Aussi égoïste que l’homme puisse être supposé, il y a évidemment certains principes dans sa nature qui le conduisent à s’intéresser à la fortune des autres et qui lui rendent nécessaire leur bonheur, quoiqu’il n’en retire rien d’autre que le plaisir de les voir heureux.

L’homme est à la fois motivé par son intérêt personnel et par des préférences sociales.